Quick quiz: How many planets orbit our Sun?  If you said nine, you're shy by several thousand.  Scientists consider asteroids to be minor  planets some are hundreds of miles wide (and seldom round).  Orbits Most, but not all, orbit the sun in an asteroid belt between Mars and Jupiter.  The huge gravitational pull of Jupiter accelerated these asteroids  to more than three miles per second too fast to prevent violent collisions.  Otherwise, they might have joined up to form "real" planets.  When asteroids collide, fragments sometimes are sent on collision course with Earth and become meteors.  

Size and makeup 

The vast majority of asteroids are small,  compared with large one like Ida, this 32-mile-long chunk of stone  and iron that was photographed in 1993 by the Galileo spacecraft.  Though we normally think of asteroids as crater-makers,  they are typically pockmarked with their own impact craters.  Scientists divide asteroids into two groups, based on how  they appear in infrared images: light and dark. 

The lightest-looking asteroids are rocky bodies with  lots of iron and nickel, and they resemble  lunar rocks.  The darkest asteroids have high quantities  of hydrated minerals and carbon. In the early  days of the solar system (some 4.6 billion years ago)  asteroids had metallic cores,  middle regions of stone and iron,  and surfaces of stone.  Over time, many of them collided  with others and broke apart. The  fragments, which became many  of today's asteroids,  are therefore classified as irons, stony-irons or stony.  When an asteroid, or part of it,  crashes into  Earth, it's called meteorite. 

Origin 

There are two hypotheses about how most  of the asteroids formed.  One says they broke off of a  mother planet that existed between Mars and Jupiter.  More likely, however, they represent what space  was like before the planets formed, and they are the  remnants of that process bits and  pieces that never  quite joined together. 

The threat of impact 

Since the Earth was formed more than  four billion years ago, asteroids and comets have  routinely slammed into the planet.  The most dangerous asteroids are extremely rare, according to NASA.  An asteroid capable of global  disaster would have to be more than quarter-mile wide.  Researchers have estimated that such  an impact would raise enough dust into the atmosphere  to effectively create "nuclear winter," severely disrupting agriculture around the world.  Asteroids that large strike Earth only once every 1,000 centuries on average,  NASA officials say.  Smaller asteroids that are believed to strike Earth every 1,000 to 10,000 years could destroy city or cause devastating tsunamis.  More than 160 asteroids have been classified  as "potentially hazardous" by the scientists who track them.  Some of these, whose orbits come close  enough to Earth, could potentially be perturbed in the distant future and sent on collision course with our planet.  Scientists point out that if an asteroid is found  to be on collision course  with  Earth 30 or 40 years down the road, there is time to react.  Though the technology would have to be  developed, possibilities include exploding the object or diverting it.  For every known asteroid, however, there are many that have  not been spotted, and shorter reaction times could prove more threatening.  NASA puts the odds at in 10,000 of discovering  an asteroid that is within 10 years of impact.  Two programs have been set up  to actively search for Near-Earth Objects (NEO's):  NASA's Near Earth Asteroid Tracking (NEAT) program,  and Spacewatch at the University of Arizona.  Also, the Spaceguard Foundation was established in 1996 in Rome.  The international organization's goal is to protect Earth  from the impacts by promoting and coordinating discovery  programs and studies of NEOs.  January report shows that NEOs kilometer  or larger are being discovered at the rate of about five month.  The combined goal of these agencies is to find 90 percent of all NEOs  kilometer or larger within the next decade.